Oricalco: El misterioso metal de los antiguos

Oricalco: El misterioso metal de los antiguos



El Oricalco era claramente algo valioso. Aparece en los diálogos de Platón como una sustancia apreciada solo por debajo del oro. Está vinculado de forma intrincada a la ciudad mítica de Atlántida, la naturaleza misteriosa del Oricalco ha despertado la curiosidad sobre su existencia y propiedades durante siglos.

Aunque los textos antiguos brindan vislumbres de su importancia, la composición exacta y las aplicaciones prácticas de este metal legendario siguen siendo esquivas. ¿Era el Oricalco un metal semimágico extraído de las montañas? ¿O era simplemente otro nombre para el latón cotidiano?

Afortunadamente, este puede ser un misterio con respuesta. Un reciente hallazgo de docenas de lingotes de Oricalco de un naufragio podría tener la solución.

¿Qué era?

El Oricalco proviene de las palabras griegas oros que significa montaña y chalkos que significa bronce. Al combinarlas, obtenemos «cobre de montaña».

¡Problema resuelto, ¿verdad? Bueno, desafortunadamente, los romanos no estarían de acuerdo: ellos veían al Oricalco como algo diferente, llamándolo aurichalum proviniendo de la palabra latina para oro, aurum.

A pesar de su reputación de ser misterioso, sabemos una cantidad sorprendente sobre el Oricalco, gran parte de la cual se puede deducir de esta etimología y de nuestros intentos modernos de unir las dos raíces diferentes de la palabra. Se decía que el Oricalco era un metal que se parecía mucho al oro, de ahí el nombre romano para él. Según Cicerón, un orador romano, en su De Officiis, los dos metales eran tan parecidos que la gente a menudo los confundía.

Un sestercio romano, acuñado para el emperador Calígula y hecho de Oricalco Romano (Grupo Numismático Clásico, Inc. http://www.cngcoins.com / CC BY-SA 2.5)

Otros lo describen como el color del fuego, ya sea amarillo oscuro o amarillo rojizo. En lugar de ser un elemento, se decía que el Oricalco era una especie de aleación temprana.

Los escritores antiguos parecían no poder dar con una composición exacta y no se ha encontrado una respuesta definitiva. Sin embargo, los científicos modernos estimaron que estaba compuesto por alrededor del 80% de cobre, 20% de zinc con algunos otros elementos como plomo, estaño, o incluso oro agregado.

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Esto producía un metal que se asemejaba al oro pero era mucho más barato. La aleación de Oricalco se registró como increíblemente maleable, más fuerte que el cobre y difícil de manchar. Muchos historiadores modernos creen que el metal semimitológico conocido como Oricalco probablemente fue, por lo tanto, un tipo temprano de latón, especialmente durante la era romana.

Tanto los griegos como los romanos usaron el Oricalco. Las primeras referencias al metal vienen de los famosos escritores griegos Homero (750 a.C.) y Hesíodo (700 a.C.). Ambos hablaron muy bien del metal, agregando a su brillo percibido y estatus mítico.

Los romanos parecen haber descubierto el metal mucho más tarde pero lo utilizaron de manera efectiva. Alrededor del 45 a.C., comenzaron a usarlo para acuñar monedas, especialmente el sestercio y el dupondio.

El emperador loco Nerón parece haber sido fan del metal y acuñó tres denominaciones más, el semis, quadrans y as acuñados en Oricalco Romano entre el 54-68 d.C. Emperadores posteriores como Vespasiano, Adriano y Trajano también tenían monedas acuñadas en el metal.

Con el tiempo, el Oricalco cayó en desgracia. Después de los reinados del emperador Antonino Pío (138-161 d.C.) y Marco Aurelio (161-180 d.C.) y Cómodo (180-192 d.C.), la producción parece haber casi parado.

La evidencia arqueológica muestra que, en su mayor parte, el Oricalco realmente solo se usaba por los romanos para acuñar monedas y su producción era un monopolio estatal. Los pocos artefactos que se han encontrado que no son monedas son todos muy pequeños y se cree que probablemente fueron hechos a partir de monedas fundidas.

No todas sus aplicaciones eran legítimas. El parecido del Oricalco al oro significaba que era ideal para el fraude. Por ejemplo, la gente robaba oro de templos y otros lugares públicos y luego lo reemplazaba por falsificaciones de Oricalco.

Incluso los emperadores romanos fueron culpables de esto: Julio César robó 3,000 libras de oro de la capital romana y lo cambió por Oricalco y el emperador Vitelio solía saquear sus propios templos y hacer lo mismo.

Fabricación de Oricalco

Entonces, ¿cómo se hacía? En realidad no lo sabemos. Tan pocos ejemplos de lo que creíamos que era «Oricalco» sobreviven que los historiadores ni siquiera pueden ponerse de acuerdo completamente sobre cuál era la composición del metal, cómo se formó, si realmente era una aleación de bronce, o si existió de la forma en que se describe. Sin embargo, algunos escritores antiguos nos dejaron algunas pistas.

Moneda de Oricalco del reinado de Nerón (© Marie-Lan Nguyen / CC-BY 2.5)

Plinio el Viejo consideraba que el Oricalco se producía cuando el cobre se mezclaba con cadmio (kadmeia en griego). Este cadmio estaba compuesto por dos grupos de metales. El primero eran minerales de zinc como smithsonita y calamina y el segundo estaba compuesto por materiales artificiales raspados de las paredes de los hornos de fundición.

Escritores posteriores ampliaron la escritura de Plinio. Afirmaban que el metal se producía mezclando cobre con mineral de zinc y carbón vegetal. Creían que al calentar el carbón haría que el mineral de zinc se redujera y formara un vapor que luego era absorbido de alguna manera por el cobre. El escritor romano Dioscórides describió algo similar.

Estos escritos dejan bastante claro que los griegos y romanos no entendían los cambios químicos que ocurrían durante el proceso de fundición. Plinio creía que el cobre absorbía mágicamente el cadmio para producir Oricalco, mientras que Dioscórides parecía pensar que el Oricalco era simplemente una forma mejorada de cobre.

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Entonces, esto realmente deja una pregunta: ¿cómo pasó el Oricalco de ser una aleación de cobre/zinc a un metal mítico? Bueno, sus primeras descripciones jugaron un papel en esta transformación.

El Himno Homérico a Afrodita detalla lo hermosa que era la diosa y cómo llevaba aretes de Oricalco. El libro 12 de la Eneida del poeta romano Virgilio también describe el metal mítico y el enemigo de Eneas, Turno, rey de los rútulos, llevaba una coraza blanca de Oricalco.

El hombre que realmente parece haber creado el atractivo mítico del Oricalco fue Platón. En su Crítias cuenta la historia de cómo se perdió Atlántida y menciona el metal a lo largo de ella. Platón escribió que el legendario continente hundido albergaba muchas minas de Oricalco y que sus edificios, palacios y templos estaban adornados con el metal.

También escribió que Poseidón era el dios de Atlántida, y que fue él quien le dio a su gente sus leyes. Se decía que estas leyes estaban inscritas por los primeros reyes de Atlántida en una poderosa columna de Oricalco. Durante muchos años, aquellos que buscaban la Atlántida han esperado que encontrar Oricalco pudiera llevar a su descubrimiento.

¿Una Respuesta al Fin?

En 2015, arqueólogos marinos encontraron un naufragio antiguo que transportaba 47 lingotes de Oricalco. Dos años después se descubrieron 39 barras más. El análisis de los lingotes mostró que fueron hechos hace 2,600 años y dieron la composición de cobre-zinc que mencionamos anteriormente. Fue el mayor hallazgo de Oricalco jamás descubierto y evidencia final y definitiva para muchos de que el Oricalco era real.

Lingotes de Oricalco recuperados de un naufragio (Emanuele riela / CC BY-SA 4.0)

Sin embargo, no es tan simple. A partir de las descripciones sobrevivientes, queda claro que el Oricalco de la leyenda, el que escribieron los griegos, se extraía, no se producía. ¿Cómo puede ser el mismo metal del que los romanos acuñaban monedas? Parece haber bastante confusión sobre lo que realmente era el Oricalco.

Algunos historiadores modernos creen haber llegado a la respuesta. Creen que en la antigüedad existían dos tipos de Oricalco. El mítico y misterioso Oricalco del que escribieron los griegos, y la aleación de cobre que usaban los romanos (y de la cual tenemos evidencia real). Los romanos no entendían la química detrás de su metalurgia y,

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