Primero metano, ahora oxígeno: otro posible gas ‘biosignificativo’ se está comportando de manera extraña en Marte

Primero metano, ahora oxígeno: otro posible gas ‘biosignificativo’ se está comportando de manera extraña en Marte

Pero no asuma que los microbios de Marte son los responsables.

Otro posible gas de firma biológica se está comportando de manera extraña en el aire de Marte.

Eso ya lo sabíamos, gracias a la NASA. Rover Curiosity en Marteque los niveles de metano en el cráter Gale de 96 millas de ancho (154 kilómetros). aumentar significativamente durante los meses de verano y que las concentraciones del gas han aumentado dramáticamente varias veces en los últimos años, por razones desconocidas. Y ahora, un nuevo estudio informa que el robot de seis ruedas ha observado algo similar con el oxígeno, otra posible señal de vida.

«Estamos empezando a ver esta tentadora correlación entre el metano y el oxígeno durante la mayor parte del año marciano», dice el coautor del estudio Sushil Atreya, profesor de ciencias climáticas y espaciales en la Universidad de Michigan en Ann Arbor. dijo en un comunicado. “Creo que hay algo. Simplemente no tengo las respuestas todavía. Nadie lo hace.»

Gráfico que muestra los niveles de oxígeno dentro del cráter Gale de Marte, medidos por el rover Curiosity Mars de la NASA.
(Crédito de la imagen: Melissa Trainer/Dan Gallagher/NASA Goddard)

Los resultados recién informados son cortesía del instrumento Sample Analysis at Mars (SAM) de Curiosity, un pequeño laboratorio de química que el rover lleva en su cuerpo. El equipo de la misión usó SAM para caracterizar el La atmósfera del Planeta Rojo y analizar muestras de suelo y roca perforadas desde que Curiosity aterrizó dentro del cráter Gale en agosto de 2012.

Él nuevo estudioque se publicó en línea el martes (12 de noviembre) en el Journal of Geophysical Research: Planets, proporciona una visión detallada de las mediciones atmosféricas de SAM de 2012 a 2017. Los datos muestran que el aire dentro del cráter Gale está compuesto en un 95 % por dióxido de carbono (CO2 ) en volumen, 2,6% nitrógeno molecular (N2), 1,9% argón (Ar), 0,16% oxígeno molecular (O2) y 0,06% monóxido de carbono (CO).

No hay sorpresas en esos números. Pero el equipo descubrió que los niveles de O2 no siguen los mismos patrones estacionales que esos otros gases, aumentando considerablemente más de lo esperado en la primavera y el verano y cayendo por debajo de los niveles previstos durante el invierno del cráter Gale.

Y esto definitivamente fue una sorpresa.

“La primera vez que lo vimos, fue simplemente impresionante”, dijo Atreya.

Se utilizaron observatorios terrestres para detectar «concentraciones crecientes de metano y vapor de agua en la atmósfera marciana durante el verano del hemisferio norte», según la NASA.

Los investigadores verificaron una y otra vez la precisión del SAM y determinaron que el instrumento funciona correctamente. E investigaron múltiples explicaciones posibles, pero no pudieron encontrar una que resistiera el escrutinio. Por ejemplo, el aumento de O2 en el verano podría teóricamente ser el resultado de la división de moléculas de agua o CO2 La atmósfera de Marte. Pero se necesitaría cinco veces más agua en el aire de lo que se ha observado para que eso suceda, dijeron los miembros del equipo de estudio, y el CO2 no se descompone tan rápido como se requiere.

Entonces, la variación de O2, como las fluctuaciones del metano, siguen siendo un misterio por ahora.

«Estamos luchando por explicarlo», dijo en la misma declaración la líder del estudio Melissa Trainer, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “El hecho de que el comportamiento del oxígeno no sea perfectamente repetible cada temporada nos hace pensar que no es un problema que tenga que ver con la dinámica atmosférica. Debe ser una fuente química y un sumidero que aún no podemos explicar».

El comportamiento del oxígeno en el cráter Gale sigue de cerca al del metano, según ha descubierto la misión del rover Curiosity Mars de la NASA.
(Crédito de la imagen: Melissa Trainer/Dan Gallagher/NASA Goddard)

Pero el misterio no justifica saltar a la conclusión de que Microbios de Marte están involucrados, señalaron los científicos. De hecho, es probable que algún tipo de proceso geológico sea el responsable, dijeron los miembros del equipo de estudio. (Tanto el metano como el oxígeno pueden ser producidos por procesos abióticos y biológicos).

Curiosity no está equipado para determinar si el oxígeno o el metano fueron producidos por criaturas vivas. Pero más datos podrían arrojar más luz sobre este misterio de Marte, y SAM continuará oliendo el aire en el Planeta Rojo.

«Para mí, esta es una llamada abierta a todas las personas inteligentes que están interesadas en esto: vean qué se les ocurre», dijo Trainer.

El rover Curiosity Mars de la NASA tomó imágenes de estas nubes a la deriva el 17 de mayo de 2019, el día marciano número 2410 de la misión, o sol, utilizando sus cámaras de navegación en blanco y negro.
(Imagen: © NASA/JPL-Caltech)

Fuente www.espacio.com

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